¿Se extinguirán los elefantes en 2050?

El ser humano lleva siglos sobreexplotando a los elefantes africanos. Hace más de 2.000 años, la demanda de marfil del Imperio Romano provocó la extinción de poblaciones de elefantes genéticamente distintas en el norte de África. Pero en los últimos tiempos, el aumento de la población de elefantes en el sur de África y el descenso en el resto del continente han dificultado la evaluación clara del grado de amenaza de la especie en general.

Formo parte de un equipo de científicos que recientemente revisó la situación de los elefantes africanos para la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Recopilamos datos de más de 400 lugares de África, que abarcan 50 años de esfuerzos de conservación, y nuestros resultados fueron sombríos.

El número de elefantes de la sabana africana -la mayor subespecie de elefantes- ha disminuido un 60% desde 1990. Y los elefantes de los bosques, que la UICN trata por primera vez como una especie separada, han disminuido en número en más del 86%. Basándose en nuestra evaluación, la UICN ha cambiado su clasificación de “vulnerable” para todos los elefantes africanos a “en peligro” para los elefantes de la sabana y “en peligro crítico” para los elefantes del bosque.

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Hoy en día, este animal emblemático que muchos conocen por primera vez en libros de cuentos como Babar y ¡Horton oye a quién! corre cada vez más peligro de desaparecer de la Tierra. ¿Las generaciones futuras sólo conocerán al elefante como nosotros conocemos al dinosaurio: a través de bocetos y libros de cuentos, o en museos, reconstruidos con armaduras y moldes de yeso de colmillos y huesos? ¿Podemos salvar al elefante de un destino del que los humanos somos en gran parte responsables?

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Podemos y debemos, según el renombrado fotógrafo conservacionista Art Wolfe, que ha documentado al elefante y a otras innumerables especies a lo largo de una carrera que abarca cinco décadas. Sólo necesitamos la conciencia, los recursos y la voluntad de cambiar el rumbo.

“Rendirse y desmoralizarse no va a ayudar a nadie, y mucho menos a los animales que estamos destacando”, dijo Wolfe a Sierra. “Casi todos los animales que fotografío se ven afectados por el cambio climático o por tener que adaptarse a más humanos y a su entorno. Los elefantes son un animal tan emblemático que el concepto de vivir en una época en la que podrían desaparecer fácilmente me resulta inaceptable”.

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Los elefantes se cuentan entre las criaturas más inteligentes con las que compartimos el planeta, con conciencias complejas capaces de emociones fuertes. En toda África han inspirado el respeto de los pueblos que comparten el paisaje con ellos, dándoles un fuerte significado cultural. Como iconos del continente, los elefantes son imanes para el turismo y atraen fondos que ayudan a proteger los espacios naturales. También son especies clave que desempeñan un papel importante en el mantenimiento de la biodiversidad de los ecosistemas en los que viven.

Durante la estación seca, los elefantes utilizan sus colmillos para cavar en busca de agua. Esto no sólo permite a los elefantes sobrevivir en entornos secos y cuando hay sequías, sino que también proporciona agua a otros animales que comparten hábitats difíciles.

Cuando los elefantes del bosque comen, crean huecos en la vegetación. Estos huecos permiten que crezcan nuevas plantas y crean caminos que pueden utilizar otros animales más pequeños. También son una de las principales formas en que los árboles dispersan sus semillas; algunas especies dependen totalmente de los elefantes para la dispersión de las semillas.

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Cuántos elefantes quedan en el mundo

Tras el descenso de la población durante varias décadas debido a la caza furtiva para obtener marfil y a la pérdida de hábitat, el elefante africano de bosque está ahora catalogado como En Peligro Crítico y el elefante africano de sabana como En Peligro en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN.

El número de elefantes africanos de bosque se redujo en más de un 86% en un periodo de 31 años, mientras que la población de elefantes africanos de sabana disminuyó en al menos un 60% en los últimos 50 años, según las evaluaciones. Ambas especies sufrieron fuertes descensos desde 2008 debido a un aumento significativo de la caza furtiva, que alcanzó su punto máximo en 2011 pero sigue amenazando a las poblaciones.

Estamos haciendo todo lo que podemos para ayudar, desde la vigilancia de las manadas hasta la formación de guardas comunitarios y la protección del hábitat. Al salvaguardar a los elefantes, también ayudamos a las comunidades locales con medidas para reducir los conflictos entre humanos y elefantes e iniciativas para apoyar los medios de vida locales. Necesitamos tu ayuda para protegerlos.

“Los elefantes africanos son animales fascinantemente inteligentes y socialmente complejos, y una de las especies más emblemáticas de África. Pero vivir cerca de los elefantes puede ser un reto y la demanda de marfil continúa, lo que significa que decenas de miles de elefantes son asesinados cada año por sus colmillos. Trabajando en colaboración con las comunidades locales, los gobiernos y otras ONGs, estamos ayudando a encontrar soluciones que funcionen para todos, asegurando que los beneficios de la conservación de los elefantes lleguen a aquellos que se ven afectados por los costes.”

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Por avivcas